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Planetas Oceánicos los más propicios para la Vida

Planetas Oceánicos los más propicios para la Vida
Un estudio sugiere que la mayoría de mundos habitables están dominados por océanos que cubren más del 90% de su superficie.

Los astrónomos no paran de incrementar la lista de planetas potencialmente habitales. A los hallazgos del cercano exoplaneta Próxima b y los siete mundos del sistema Trappist-1 se suma el más reciente, uno en órbita alrededor de una enana roja que podría convertirse en el nuevo «mejor lugar para encontrar vida fuera del Sistema Solar». Sin embargo, aún se desconoce cómo son realmente esos planetas. Presumiblemente, están a la distancia adecuada de su sol como para tener agua líquida en su superficie, pero, de existir, ¿cuánta hay? ¿Hay grandes océanos? ¿Alguno de ellos será completamente acuático? Es un dato importante, especialmente tras conocer las conclusiones de un nuevo estudio del Instituto de Ciencias del Cosmos de la Universidad de Barcelona (ICCUB), que predice que la mayoría de planetas habitables deben estar dominados por océanos que cubrirían más del 90% de su superficie.

El estudio, llevado a cabo por el investigador Fergus Simpson, llega a esta conclusión porque la Tierra está cerca del límite de los llamados planetas acuáticos, en los que toda la tierra se encuentra inmensa en un solo océano, un régimen en el que la existencia de nuestra especie ya no sería viable. «Un escenario en el que la Tierra tuviera menos agua que otros planetas habitables sería coherente con los resultados de las simulaciones, y podría explicar por qué algunos planetas son menos densos de lo que se esperaba», explica Simpson.

Para que la superficie de un planeta pueda tener áreas extensas tanto de tierra como de agua, es necesario un equilibrio delicado entre el volumen de agua que retiene y las dimensiones de las cuencas oceánicas. En el conjunto de planetas con agua, cada una de estas cantidades puede variar considerablemente. Aún se desconoce la razón por la que los valores de la Tierra se encuentran en pleno equilibrio.

El modelo estadístico de Simpson, publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, intenta predecir la división entre tierra y agua en exoplanetas habitables a partir de la estadística bayesiana.

Coherente con la existencia humana

El investigador aplica el principio de selección antrópica, una idea aplicada principalmente en el ámbito cosmológico y que defiende que cualquier teoría válida sobre el Universo debe ser coherente con la existencia del ser humano. «Basándonos en que los océanos cubren el 71 % de la Tierra, encontramos bastantes pruebas para defender la hipótesis de que los efectos de la selección antrópica funcionan», explica Simpson.

Para realizar el experimento con el modelo estadístico, el investigador ha tenido en cuenta observaciones como el ciclo del agua o los procesos de la erosión y la deposición. También ha presentado una aproximación estadística para calcular el área habitable decreciente de los planetas con océanos más pequeños, ya que empiezan a estar dominados por los desiertos, según explica un comunicado del ICCUB.

¿Por qué evolucionamos en este planeta y no en uno de los mil millones de otros mundos habitables? Simpson sugiere que la respuesta podría estar relacionada con el efecto de selección que implica el área cubierta por los océanos. «Nos queda mucho para comprender la evolución de la vida, pero no debemos limitarnos a creer que todos los planetas habitables tienen la misma capacidad de tener vida inteligente», concluye.