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La Estrella de Neutrones Más Masiva Conocida

La Estrella de Neutrones Más Masiva Conocida
Usando el radiotelescopio de Green Bank (GBT), unos astrónomos han descubierto la estrella de neutrones más masiva encontrada hasta la fecha, un hallazgo que va a tener importantes repercusiones para diversos campos de la física y la astrofísica.

Esta estrella de neutrones tiene el doble de masa de nuestro Sol. Una masa tan grande en una estrella de neutrones no sólo es sorprendente, sino que además significa que varios modelos teóricos sobre la estructura interna de las estrellas de neutrones ahora deben ser descartados, tal como advierte Paul Demorest, del Observatorio Nacional de Radioastronomía (NRAO), Estados Unidos. Esta medición de masa también afecta a los modelos teóricos sobre la materia a muy altas densidades y sobre muchos otros detalles de la física nuclear.

Las estrellas de neutrones son los "cadáveres" superdensos de estrellas masivas que explotaron como supernovas. Con toda su masa abarcando una esfera del tamaño de una ciudad pequeña, sus protones y electrones se incrustan unos contra otros, convirtiéndose en neutrones. Una estrella de neutrones puede ser varias veces más densa que un núcleo atómico. En cuanto a masa, un dedal lleno del material de una estrella de neutrones pesaría más de 500 millones de toneladas. Esta tremenda concentración de masa convierte a las estrellas de neutrones en un "laboratorio” natural ideal para el estudio de los estados de la materia más densos y exóticos conocidos por la física.

En la nueva investigación, los científicos se valieron de un efecto de la teoría de la relatividad general de Albert Einstein para medir la masa de la estrella de neutrones y la de su compañera de órbita, una estrella enana blanca. La estrella de neutrones es un púlsar que emite haces de ondas de radio que barren el espacio a medida que gira, de forma similar a como lo hace un faro. Este púlsar, llamado PSR J1614-2230, gira sobre sí mismo 317 veces por segundo, y la estrella compañera completa una órbita en menos de nueve días. La pareja está a unos 3.000 años-luz de la Tierra.

Los investigadores esperaban que la estrella de neutrones tuviera poco más o menos una vez y media la masa del Sol. En cambio, sus observaciones han desvelado que es dos veces más masiva que el Sol.

Esa masa extra cambia bastantes conceptos teóricos sobre la composición de las estrellas de neutrones.

Con Demorest, han trabajado también Scott Ransom (del NRAO), Tim Pennucci (de la Universidad de Virginia), Mallory Roberts (de Eureka Scientific) y Jason Hessels (del Instituto Holandés de Radioastronomía y la Universidad de Ámsterdam).